Eléphant d'Afrique

(Loxodonta africana)

Classe:Mammalia(Mammifère)

Embranchement:Chordata(Chordé)

Ordre:Proboscidae(Proboscidien)

Famille:Elephantidae(Eléphantidé)

Genre:Loxodonta(Eléphant)

 

 

L'éléphant d'Afrique est le plus gros des trois espèces d'éléphants.Il occupe des habitats variés;du semi-désert aux forêts pluviales,en passant par la savane et les forêts clairsemées.C'est le plus gros animal terrestre.Son espérance de vie,60 ans en moyenne,est la plus longue de tous les mammifères(mis à part l'homme).Les mâles(les femelles à un moindre degré)continuent de grandir tout au long de leur vie.

L'éléphant d'Afrique est considéré comme une espèce menacée de disparition.On estime sa population a moins de 600 000 individus.Le braconnage lié au commerce de l'ivoire et la perte de l'habitat sont les causes principales de son déclin.De fait,à force de réduire l’habitat de ces magnifiques animaux,l'homme les condamne à rechercher désespérément de quoi survivre sur un territoire bien trop petit pour eux;et en tuant les mères,condamne les petits à une mort certaine.En outre,la gestation,qui dure vingt-deux mois,implique une reproduction lente.

 

 

Les deux autres espèces d'éléphants:

-Eléphant de forêt(Loxodonta cyclotis)est plus petit que l'éléphant d'Afrique(1 à 3 tonnes);sa peau est plus foncée,les oreilles plus rondes et la trompe plus poilue.Les défenses brun-jaunâtre sont parallèles et pointent vers l'avant.Il vit en petits groupes dans les forêts pluviales d'Afrique et se déplace ainsi librement dans la végétation dense.Les mâles sont plutôt solitaires et ne rejoignent le groupe que lorsqu'une femelle est sexuellement réceptive.

-Eléphant d'Asie(Elephas maximus)pèse 2 à 5 tonnes.Les oreilles sont plus petites que les espèces d'Afrique,et une extrémité unique au bout de la trompe.Il vit en petits groupes dans la savane et les forêts clairsemées.Les défenses sont petites,inexistantes chez les femelles.Les molaires évoquent celles du Mammouth disparu.La période de rut des éléphants d'Asie mâles est appelée"musth".

 Eléphant d'Asie femelle et son petit

 

 

Description

L'éléphant d'Afrique mesure à 4 à 5 de long.La queue mesure 1 à 1,50 m.Son poids varie entre 4 et 6 tonnes.Au garrot,un mâle peut atteindre 3 m.

Pattes énormes,corps large,grosse tête avec de grandes oreilles(plus petites chez l'éléphant d'Asie)et une trompe mobile,sont les traits caractéristiques de l'éléphant.La ligne de son dos est concave et il est de couleur grise.L'éléphant d'Afrique est moins poilu que son cousin asiatique.Les défenses sont incurvées vers l'avant(incisives)et servent d'outils pour creuser les riches minéraux du sol dont ils sont friands.La trompe est une extension tubulaire de la lèvre suprérieure.Les éléphants d'Afrique ont deux excroissances opposées au bout de la trompe.;l'éléphant d'Asie a une extrémité supérieure unique.Dans les deux cas,elles servent à saisir la nourriture.

L'éléphant d'Afrique est capable de charger à une vitesse de 40 km/h.

 

 

 

Structure sociale

Les éléphants vivent en groupes familiaux,composés de la femelle la plus âgée et la plus expérimentée,et d'autres femelles d'âges divers avec leurs petits.Pour se déplacer saisonnièrement ,ou lorsqu'ils se nourrissent dans des zones luxuriantes,les éléphants d'Afrique se regroupent par plusieurs centaines.

Les petits sont protégés des prédateurs et autres dangers par tous les membres du groupe,qui ont en général des liens de parentés.

Les éléphants communiquent par sons,le toucher,en frappant du pied et par des attitudes corporelles.Le comportement communautaire,comme le guet pendant le bain,est courant.

Tout dans leur comportement révèle leur grande intelligence,leur extrême sensibilité et leur amour total pour leur famille.

 

Bain de poussière

Pour garder une peau saine,les éléphants d'Afrique prennent des bains de poussière.Ils l'aspirent par la trompe puis la dépose sur leur dos et leur tête.La poussière agit comme un écran total et protège la peau des rayons du soleil.En outre,elle protège et prévient des piqûres d'insectes.Les bains de poussière réguliers sont aussi importants que les bains d'eau.

 

Alimentation

Ces gros mammifères sont herbivores.Les éléphants sont dotés de grosses molaires et prémolaires qui broient écorces,feuilles,branches et herbes.Ils arrachent les branches avec leur trompe.Un adulte mange environ 160 kg de nourriture par jours.Les éléphants modifient la végétation:l'herbe est soulevée par touffes,les branches sont cassées,l'écorce arrachée,les petits arbres parfois déracinés.Certaines zones de forêts ont été transformées en savane dénudée,quand les éléphants étaient trop nombreux.Un groupe d'éléphants nécessite de grandes quantités de nourriture et peut causer des changements radicaux dans la nature,surtout en période prolongée de sécheresse.

Les éléphants aiment le sel.Avec leurs défenses,ils dégagent des fragments de sol riche en sel.Les vieux apprennent aux jeunes où le trouver.

 

Reproduction

La maturité sexuelle est atteinte vers l'âge de 12 ans.Les éléphants n'ont pas de saison particulière pour se reproduire.En période de rut,les mâles sont très agressifs et se livrent à de violents combats.Le vainqueur rejoint la femelle et reste avec elle pendant 3 jours environ.Pour pouvoir s’accoupler,il doit soulever ses 6 tonnes et poser ses pattes sur la croupe de sa partenaire.Pour un animal d’une telle taille,c’est un effort considérable.De ce fait,la copulation ne dure que 20 à 30 secondes mais se répète régulièrement pendant les 3 jours.

Au terme d'une gestation de 22 mois,l'éléphante donne naissance à unique éléphanteau d'environ 120 kg.Le petit boit jusqu’à 11 litres de lait par jour au cours des 3 premiers mois de sa vie puis il commence à manger de l’herbe et,progressivement intègre de plus en plus de végétaux dans son alimentation.Cependant,sa mère continue à l’allaiter pendant 2 ans.L’éléphanteau possède des défenses de lait de la taille d’une canine humaine qui seront remplacées par les incisives définitives.Les défenses ne commencent à apparaître qu’à l’âge de 2 ans.Les jeunes sont très joueurs.Ils adorent se bousculer,se grimper les uns sur les autres ou se rouler par terre.Ils peuvent ainsi chahuter sans aucune contrainte pendant leurs 5 premières années.Vers l'âge de 10 ans,les jeunes mâles quittent la troupe pour vivre en solitaire tandis que les femelles restent dans la famille toute leur vie.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Conservation

L'espèce figure sur la liste rouge de l'UICN dans la catégorie"vulnérable"(VU).

 

Avant l’arrivée des Occidentaux sur le continent africain,on comptabilisait au moins 4 millions d’éléphants.En 1945, il n’en restait plus que la moitié.Aujourd’hui,il en reste moins de 600 000.

Quelques chiffres pour bien monter l’ampleur du carnage :de 1 900 à 1945,50 000 éléphants ont été abattus chaque année.Malgré l’interdiction,en 1989,les braconniers ont tué 90 000 éléphants.

Cette extermination en règle a débouché sur la convention de Washington qui regroupe 105 pays et a rendu illégale l’importation d’ivoire.             Ce n’est qu’en 1990 que l’éléphant a été enfin considéré comme une espèce menacée d’extinction immédiate.Encore une fois le Japon est montré du doigt car c’est le plus grand consommateur d’ivoire au monde.