Cachalot

(Physeter macrocephalus)

Classe:Mammalia(Mammifère)

Embranchement:Chordata(Chordé)

Ordre:Cetacea(Cétacé)

Famille:Physeteridae(Physétéridé)

Genre:Physeter

 

 

Le grand Cachalot,communément appelé Cachalot,est une espèce de cétacé à dents,unique représentant du genre Physeter.Cet énorme cétacé est le plus volumineux des carnivores.Cosmopolite,il fréquente tous les océans et une grande partie des mers du monde.Cependant,seuls les mâles se rencontrent dans les eaux arctiques et antarctiques tandis que les femelles restent dans les eaux plus chaudes avec leurs petits.

 

Description

Il peut mesurer jusqu'à 20 mètres de long pour un poids pouvant atteindre 57 tonnes.Les mâles étant généralement deux fois plus imposants que les femelles.Le corps est gris foncé ou brun avec le ventre plus pâle et tâcheté.La peau est ridée sur la partie postérieure du corps.L'étroite et longue tête en forme de boîte du Cachalot représente un tiers de sa longueur totale et peut peser jusqu'à 16 tonnes.Comme les autres odontocètes(baleines à dents),il respire par un seul évent(narine de cétacé),situé très près de l'extrémité de la tête,et déporté sur le côté gauche.Ainsi,l'angle de pulvérisation orienté à la fois vers l'avant et vers la gauche est propre au Cachalot.La puissante queue du cétacé est épaisse,de forme triangulaire et fendue,pouvant mesurer jusq'à 4 mètres d'envergure.Les nageoires pectorales sont petites.Sur le tiers postérieur du dos,une rangée de bosses entre la nageoire dorsale(située très près de la queue)et la queue.Sa mâchoire inférieure,longue et étroite,présente une tâche blanche ou crème et porte 50 paires de dents coniques au bout arrondi.

L'énorme tête du Cachalot contient une grosse masse d'une huile cireuse,le spermaceti,aussi appelé blanc de baleine.Cette matière,dont les changements de température et de pression augmentent la densité,contribue peut-être ,comme le melon des dauphins,à la flottabilité de ce cétacé et peut aussi servir à focaliser les sons qu'il émet.

 

Plongée

Ce cétacé atteint des profondeurs plus grandes que tout autre mammifère et descend à une vitesse de 3 m par seconde.Ses yeux ne lui sont d'aucune utilité et il se sert de l'écholocation pour trouver son chemin.Il est capable de rester presque deux heures sous l'eau.Entre deux plongées,il fait surface pour respirer environ huit minutes.Sa présence a été repéré par sonar à 1 200 mètres et des poissons trouvés dans son estomac indiquent qu'il descend jusqu'à 3 000 mètres.Il doit sans doute en partie cette faculté à la présence de spermaceti dans ses sinus crâniens.Toutefois,ces plongées répétées à de grandes profondeurs provoquent à long terme des lésions des os.

Entre deux plongeons,le Cachalot reste étendu à la surface de l'eau,un jet d'air pouvant s'élever jusqu'à 15 m au-dessus de la surface de l'eau,s'echappant de son unique évent à chaque expiration.Horizontalement,sa vitesse de croisière ne dépasse généralement pas 8 km/h,néanmoins il est capable de faire des pointes de 30 km/h.

 

Alimentation

Le Cachalot quitte les eaux éclairées par le soleil et se dirige vers les abîmes en quête de nourriture.Il plonge entre 300 et 2 000 m durant parfois plus d'une heure pour chercher ses proies.Il se nourrit principalement de nombreuses espèces de calmars,notamment le calmar géant et le calmar colossal.On qualifie ainsi le Cachalot de"teuthophage"(carnivore qui se nourrit de mollusques).Cependant,il chasse également divers poissons démersaux comme les raies et consomme également des pieuvres et des pinnipèdes(phoques).

 

Mode de vie

Les mâles entreprennent de longues migrations vers le nord ou le sud pour rejoindre des eaux froides où ils se nourrissent l'été.Jeunes,ils voyagent en bande mais deviennent plus solitaires en vieillissant.Les femelles,quant à elles,restent à proximité des tropiques,en groupes mixtes comptant plusieurs dizaines d'individus,dont les jeunes font partie jusqu'à l'âge de dix ans.

Les Cachalots nagent souvent côte à côte,se touchant et se caressant.Ils font aussi entendre des cliquetis sonores et rythmiques et des claquements servant peut-être de moyens d'identification individuel.Il arrive que des groupes se rassemblent pour former des hardes de plusieurs centaines d'individus.

Dans les eaux chaudes,les cétacés muent en permanence,perdant de grands lambeaux de peau souvent consommés par les poissons des alentours et leur permettant ainsi de se débarrasser de certains de leurs parasites.

 

Reproduction

Les femelles atteignent la maturité sexuelle entre 7 et 13 ans et donnent généralement naissance à un petit tous les trois à six ans.Quant aux mâles ils peuvent se reproduire à partir de l'âge de 18 ans.Après avoir atteint la maturité sexuelle,ces derniers se déplacent vers les hautes latitudes où l'eau est plus froide et les ressources alimentaires sont plus abondantes alors que les femelles sont plutôt sédentaires et restent à des latitudes plus basses.

De Janvier à Juin,les mâles engagent de violents combats afin d'établir leur dominance avant la période de reproduction.Ils rejoignent les femelles entre la fin de l'hiver et le début de l'été pour la copulation.

Au terme d'une gestation de quatorze mois,la femelle donne naissance à un unique petit de 4 m et de plus d'une tonne,de couleur plus claire que les adultes.Pour prévenir des dangers,le jeune reste constamment auprès de sa mère,sauf lorsqu'elle plonge.Le juvénile tètera pendant quatre ans,voire plus longtemps,et mettra huit ans à doubler de longueur.Les mâles atteignent leur taille adulte vers l'âge de 50 ans et peuvent alors s'accoupler.

L'espérance de vie du Cachalot est de 70 ans.

 

 

 Prédation et protection

Les femelles et les jeunes,particulièrement vulnérables,sont parfois attaqués par les Orques,les Baleines-pilotes et la fausse Orque.La plupart de ces prédateurs essayent d'isoler un juvénile du groupe, mais les Cachalots mâles repoussent ces attaques en encerclant leur progéniture.Si les Orques sont suffisamment nombreuses,elles peuvent parfois tuer une femelle adulte.Les adultes contrent les Orques à l'aide de leur nageoire caudale,soit vers l'extérieur,soit vers l'intérieur afin de se battre avec leurs dents.Cette formation en"marguerite"est également utilisée pour protéger un individu blessé.Un comportement que les baleiniers ont su exploiter.En effet,en blessant un seul Cachalot,ils attiraient le reste du groupe.Quant aux grands Cachalots mâles,ils n'ont pas d'autres prédateurs que l'humain,leur grande corpulence et leur force redoutable les laissant à l'abri d'attaques d'orques.

 

L'espèce est protégée pratiquement partout dans le monde et la chasse commerciale a quasiment cessé.En outre,les pêcheurs ne ciblent pas les espèces que le cachalot mange,ainsi la pêche n'a pas d'impact sur ses ressources alimentaires.L'enchevêtrement dans les filets de pêche et les collisions avec les navires représentent les plus grandes menaces pour les populations de Cachalots.

Le nombre actuel de Cachalots dans le monde entier est incertain, mais les scientifiques supposent qu'il peut y avoir environ 360 000 individus.

(Lien vidéo) Cap-Ferret(33)Juillet 2012,un Cachalot heurté par un navire s'échoue sur la plage.