Eléphant de mer

(Mirounga)

Classe:Mammalia(Mammifère)

Embranchement:Chordata(Chordé)

Ordre:Carnivora(Carnivore)

Famille:Phocidae(Phoque)

Genre:Mirounga

 

 

 

L'éléphant de mer est le plus gros représentant de la famille des phoques.Les mâles développent un nez en forme de courte trompe(proboscis),d'où leur nom vernaculaire;associé à leur corps massif.Cette trompe se gonfle et fait office de caisse de résonnance lorsqu'il rugit et éructe pour affirmer sa domination.Il en existe deux espèces:éléphant de mer du sud(mirounga leonina)et l'éléphant de mer du nord(mirounga angustirostris).Ces deux espèces sont génétiquement assez proches.

 

 

Caractéristiques

 

L'éléphant de mer du sud,fréquente les mers australes subantarctiques.On estime sa population de 600 000 à 740 000 individus.Certains spécimens peuvent atteindre 6 mètres de long pour un poids avoisinant les 4 tonnes.Cependant,la taille moyenne d'un mâle adulte est de 4 mètres de long pour environ 2 tonnes.La femelle quant à elle,est de taille trois à quatre fois inférieure au mâle puisqu'elle pèse environ 500 kg pour une taille d'environ 2,70 mètres.

L'éléphant de mer du nord est présent sur la côte Pacifique nord-américaine.La taille moyenne d'un mâle adulte est de 5 mètres(3 mètres pour la femelle pour un poids d'environ 3 tonnes.Chassés intensément pour leur couche de graisse hypodermique destinée à en faire de l'huile,cette espèce était au bord de l'extinction.Suite à des mesures de protections,la population de l'éléphant de mer du nord a remonté et compte aujourd'hui 100 000 individus.

Le corps est trapu.Leurs yeux sont grands,ronds et noirs.Ils n'ont pas d'oreilles.La couleur du pelage,gris ou brun,varie en fonction de son épaisseur et de l'humidité.Ils possèdent des "moustaches",appelées vibrisses,qui leur permettent de sentir les vibrations de l'eau afin de se diriger dans les eaux sombres.Ses nageoires antérieures sont très courtes et ne lui permettent pas de prendre appui dessus(contrairement aux Otaries).Comme tous les phoques,les éléphants de mer ont les membres postérieures atrophiés dont les "pieds"peuvent se déployer en éventail laissant apparaître cinq longs doigts qui soutiennent la palmure.Ces palmes servent à la propulsion aquatique.Leur épaisse couche de graisse,pouvant dépasser dix centimètres les protège du froid et constitue une réserve énergétique en période de jeûne ou lors des longues migrations..En outre,un individu gras aura tendance à remonter à la surface.

Le mâle atteint la maturité sexuelle vers l'âge de 4 ou 5 ans.Cependant,il ne se reproduira qu'à l'âge de 10 ans.La femelle quant à elle,est féconde dès l'âge de trois ans.

L'éspérance de vie de l'éléphant de mer est de 20 ans.

 

Mode de vie

Les éléphants de mer passent la plus grande partie de leur vie dans l'eau,en solitaire.Ils effectuent des plongées allant de 400 à 800 mètres de profondeur.Ils demeurent ainsi en apnée durant 20 à 30mn avant de remonter à la surface pour respirer une ou deux minutes.Pour se nourrir,ce gros mammifère est capable de plonger jusqu'à 1 400 mètres de profondeur.Son alimentation se compose de poissons et de calmars.

Entre le mois de Janvier et le mois de Mars,les femelles rejoignent la plage pour muer.Les mâles feront de même entre Mars et Avril.

Les éléphants de mer se déplacent sur la plage en rampant et en ondulant leur corps.Ils sont capables d'effectuer ainsi,sur de courtes distances,des déplacements rapides(8km/h).

La période de reproduction a lieu en Septembre sur la plage où les éléphants de mer séjourneront pendant trois mois..Le mâle courtise plusieurs femelles et veille sur son harem(10 à 80 femelles)ce qui engendre des combats singuliers entres les mâles dominants,appelés pachas.Lors de ces affrontements,il arrive qu'un petit soit écrasé.La colonie peut compter plusieurs centaines d'individus.

La femelle donne naissance à un petit qui pèse environ 40 kg.Dès la naissance,la mère et son bébé se reconnaissent à la voix.La fourrure du nouveau né(lanugo)est de couleur noire et,bien qu'inadaptée à l'eau le protègera du froid jusqu'à la première mue.La mère allaite sa progéniture durant 25 jours pendant lesquels elle jeûne.Au terme de ce délai,le petit pèse 120 à 130kg.Fin Novembre les juvéniles entament leur première mue qui durera environ 30 jours.La femelle est alors à nouveau fécondée mais l'implantation de l'ovocyte ne se produira que trois mois plus tard.La gestation étant de 9 mois,la femelle reviendra donc ainsi mettre bas un an plus tard,au printemps suivant.

 

Prédation et protection

Les principaux prédateurs des éléphants de mer sont le léopard des mers,le requin blanc et l'orque.Ces dernières guettent en particulier les jeunes de l'année lors de leurs premiers bains en mer.

 

L'éléphant de mer du sud est inscrit depuis 1996 sur la liste rouge de l'IUCN comme espèce à faible risque (LR) et faiblement concernée (lc). La plupart des législations nationales assurent néanmoins sa protection intégrale, notamment la France par l'arrêté interministériel du 27 juillet 1995 sur la protection des mammifères marins.

Les lois mexicaines et américaines protègent l'éléphant de mer du nord. En 1972, le Marine Mammal Protection Act aux États-Unis a renforcé cette protection.