Lamantin

(Trichechus)

 

 Classe:Mammalia(Mammifère)

Embranchement:Chordata(Chordé)

Ordre:Sirenia(Sirène)

Famille:Trichechidae

Genre:Trichechus

 

 

 

Le Lamantin,appelé aussi vache de mer,est un gros mammifère herbivore(non ruminant).

Le Lamantin des Caraibes(Trichechus manatus)est la plus grande et la plus connue des espèces.Il en existe deux sous-espèces:le Lamantin de Floride(Trichechus manatus latirostris)et le Lamantin des Antilles(Trichechus manatus manatus).

Parmi les autres siréniens on distingue également le Lamantin de l'Amazone(Trichechus inunguis)et le Lamantin d'Afrique de l'Ouest(Trichechus senegalensis);ainsi que le Dugong(Dugong dugon)seul représentant actuel des dugongidés.Ce dernier se distingue par la forme de son crâne et de sa nageoire caudale qui se divise en deux.Bien que souvent associée aux Lamantins, la légende des sirènes est surtout rattachée aux Dugongs.Les siréniens sont les seuls mammifères marins à se nourrir exclusivement de plantes.

 

Répartition

Les Lamantins sont capables de vivre en eaux douces comme en mer.Ils vivent le long des côtes et des estuaires,dans les rivières et les lagunes d'eau douce.Cependant,ils évoluent dans les eaux tempérées(Antilles,Floride,Afrique)car ils ne peuvent survivre à une température inférieure à 20°C.

 

Espèce menacée

Jadis chassés pour leur chair,leur peau et leur graisse,les siréniens sont aujourd'hui menacés par les hélices des bateaux(première cause de mortalité chez les Lamantins de Floride),les filets de pêche et la pollution.De plus,la déforestation réduit leur habitat dans les marais côtiers.Depuis 1973,les Lamantins figurent sur la liste rouge des espèces en voie de disparition(UICN).Cet animal inoffensif est protégé en Floride depuis 1904 et aujourd'hui sa chasse est prohibée dans le monde entier.De plus,ils se reproduisent lentement(une naissance tous les 3 à 5 ans)ce qui contribue à leur déclin.Cependant,leur plus mortel ennemi est la baisse des températures. Lors des hivers 2009 et 2010, l'hypothermie et le stress dû à l'eau froide - avec les douze jours consécutifs les plus glacials depuis soixante-dix ans - ont tué au moins 400 de ces mammifères en danger.

On estime la population actuelle des Lamantins à 3 000 individus.

 

Description

Cet imposant mammifère mesure en moyenne 5 mètres pour un poids pouvant atteindre une tonne(la femelle étant plus grosse que le mâle).Son front est arrondi,ses yeux sont petits et il n'a pas d'oreilles externes.Sa peau est épaisse et grise,plus pâle sur le ventre,et parfois partiellement couverte d'algues.Sa nageoire caudale plate favorise la propulsion et ses deux membres antérieurs lui servent de gouvernail.Le Lamantin ne possède que 6 vertèbres;contre 7 pour les autres mammifères.

Ses déplacements habituels sont de l'ordre d'environ 7km/h.Ses narines placées en haut de la tête lui permettent de nager à la surface sans se faire remarquer.En effet,il ne peut rester plus de quelques minutes sous l'eau avant de remonter à la surface pour respirer.Si la vision du Lamantin est limitée en raison de la taille réduite  du globe oculaire,son ouie est bonne et son odorat bien développé. L'acuité du toucher est démontrée par le penchant qu'ont ces siréniens pour les embrassades et les caresses.

 

Cycle de vie

Ces animaux paisibles et sociables vivent en groupes constitués d'une centaine d'individus.La longévité de l'espèce dépasse 30 ans, pouvant même atteindre 50 ans.

Bien que diurne,le Lamantin se nourrit la nuit.Il mange huit heures par jour et il ingère quotidiennement le quart de son poids.Son alimentation est composée de Jacinthe d'eau,de graminées,de roseaux...(dans les Antilles et en Floride, on a recensé 44 espèces végétales et 10 espèces d'algues dont le lamantin est friand).Il tient la nourriture entre ses nageoires et l'attire à sa bouche avec ses lèvres souples.Les plantes dont il se nourrit provoquent l'abrasion de sa dentition.Ce phénomène est compensé par un renouvellement permanent de ses dents.Bien qu'herbivore,il peut parfois ingurgiter quelques poissons ou invertébrés(pour les protéines). 

 

Reproduction

Vers l'âge de sept ans,la femelle est apte à se reproduire(environ 9 ans pour le mâle).Lorsqu'elle est réceptive,une horde de mâles(jusqu'à une vingtaine) lui fait la cour et la poursuit.Seul le plus vigoureux recevra les faveurs de la femelle.Ventre contre ventre,dressés à la surface de l'eau,les partenaires s'accouplent pendant une dizaine de minutes.Puis le mâle repart aussitôt.

Au terme d'une gestation de 13 mois,la femelle donne naissance à un petit d'environ 30 kg,presque noir et mesurant entre 120 et 140cm.Dès l'âge de 1 à 3 mois,le petit goûte aux herbes aquatiques mais il tétera jusqu'à l'âge de 2 ans environ.Le contact"buccal"entretient les liens entre la mère et son petit qui s'émancipe vers l'âge de 24 mois.

 

Prédation

Mis à part l'homme,cette espèce connait peu de prédateurs.Cependant,en mer,les siréniens doivent faire face aux requins et aux orques.En eaux douces,les jeunes peuvent être capturer par les crocodiles et les alligators.

 

 

   

×