Léopard de mer

(Hydrurga leptonyx)

Classe:Mammalia(Mammifère)

Embranchement:Chordat(Chordé)

Ordre:Carnivora(Carnivore)

Famille:Phocidae(Phocidés)

Genre:Hydrurga

 

 

Le Léopard de mer est le seul représentant du genre Hydrurga.Il fait partie des cinq espèces de Phoques présentes en Antarctique.Il se démarque par son corps effilé.Considéré comme le prédateur le plus féroce des Phoques de l'Antarctique,lorsqu'il nage près de la surface,on le reconnait à sa tête imposante et massive qu'il laisse souvent hors de l'eau.Très puissant,sa vitesse de nage atteint 30 km/h et il est capable d'effectuer des sauts de deux mètres de hauteur hors de l'eau.C'est un animal pélagique qui parcourt de longues distances.

 

 

Description

Contrairement à la plupart des mammifères,chez cette espèce les femelles sont plus imposantes que les mâles.Celles-ci mesurent en moyenne 3,80 mètres pour un poids moyen de 500 kg.Quant aux mâles,ils mesurent de 2,80 à 3,3 mètres pour un poids moyen de 300 kg.

Le corps est long avec le dos bombé en son centre,conséquence d'un large thorax.La tête est massive avec un long museau et de petits yeux noirs.Les mâchoires sont larges.La livrée est sombre,d'un ton plus clair sur la partie ventrale qui est tâcheté.

Comme tous les phoques,les membres postérieurs du Léopard de mer sont atrophiés et forment une nageoire caudale.Ses deux nageoires pectorales sont longues et fines.Sa large mâchoire est dotée de seize dents qui lui servent à filtrer l'eau pour conserver le Krill et à jouer son rôle de carnassier grâce à des canines longues de 2,5 cm.

 

 

Répartition

Le Léopard de mer vit dans les eaux froides des océans de l'hémisphère sud,principalement dans l'océan Austral,l'Atlantique Sud et le Pacifique Sud.On le trouve dans la zone côtière subantarctique et antarctique  jusqu'à la limite du pack.

Les adultes vivent généralement sur le pack Antarctique tandis que les jeunes restent sur les îles subantarctiques avant de rejoindre les côtes vers l'âge de 3 ans.Les jeunes migrent vers le nord durant l'hiver austral tandis que les adultes préfèrent rester à proximité de la banquise.

 

Reproduction

Les mâles atteignent la maturité sexuelle entre trois et six ans et les femelles entre deux et sept ans.

La reproduction a lieu dans la mer entre Novembre et Février.L'implantation de l'oeuf est différéde deux mois.La gestation dure neuf mois.Les premières naissances débutent sur la banquise en Septembre jusqu'en Décembre.La femelle donne naissance à un petit d'environ 30 kg et mesurant en moyenne 160 cm de longueur.La mère élève seule sa progéniture qu'elle allaite pendant un mois.

L'espérance de vie du Léopard de mer est de 20 ans bien que certains spécimens puissent dépasser 26 ans.

 


Alimentation

C'est un animal solitaire qui peut chasser de différentes façons:assaut sur glace,poursuite en mer,chasse à l'affût.Agile et rapide dans l'eau,ce n'est pas le cas sur la glace où il se déplace par reptation(tel un serpent).

 C'est un prédateur opportuniste qui  se nourrit principalement de Krill(45%)et de juvéniles d'autres espèces de Phoques(35%).Il chasse également des oiseaux aptères tels que les Gorfous et les Manchots(10%).Lorsqu'un Manchot est capturé,il est tué,pelé et dépecé avant d'être mangé.Le régime alimentaire du Léopard de mer est également composé de poissons,céphalopodes(10%).

 

 Statut de protection

Le Léopard de mer peut être la proie des Orques et des grands Requins blancs.

 

L'espèce est classée dans la liste rouge de l'UICN depuis 1996 dans la catégorie "préocupation mineure"(LC).Les données de recensement de cette espèce sont très difficiles à établir compte tenu de la vie solitaire du Léopard de mer ainsi que de son aire de vie faisant partie des lieux les plus inhospitaliers au monde.Les observations et son étude scientifique sont difficiles mais on estime sa population à 300 000 individus.

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