Orque

(Orcinus orca)

d7b13b22.jpgClasse:Mammalia(Mammifère)

Embranchement:Chordata(Chordé)

Ordre:Cetacea(Cétacé)

Famille:Delphinidae(Delphinidé)

Genre:Orcinus(Orque)

 

 

 Egalement appelé Epaulard,il est le plus gros des dauphins.Ce gros cétacé se caractérise par sa livrée noire et blanche.C'est un animal curieux qui se laisse approcher.Très sociable,il vit en groupes familiaux durables(jusqu'à 30 individus)qui se rassemblent pour former des bandes de cent cinquante unités.

L'Orque se trouve aux quatre coins des océans du monde avec une population plus dense dans les régions relativement froides.Parfois,on peut l'apercevoir,corps à la verticale,frapper la surface de l'eau avec sa queue et ses nageoires.

 

 

Description


Les mâles peuvent atteindre 9 m et peser jusqu'à 10 tonnes.Les femelles,plus petites,mesurent en moyenne 7 m pour un poids d'environ 4 tonnes.

Les Epaulards sont des cétacés à dents(odontocètes).Leur mâchoire est composée de 60 dents dont 4 à 8 cm dépassent de la gencive.Le dos est noir et le ventre blanc.La tête est bombée et fuselée avec une tâche blanche bien visible au niveau de l'oeil.Les grandes nageoires pectorales ont la forme de pagaies.Contrairement à la plupart des Dauphins,la nageoire caudale est large et arrondie,pouvant mesurer 2,40 m d'envergure.Sous l'aileron,plus large et plus droit chez le mâle(jusqu'à 2 m de hauteur),on distingue une tâche grise appelée "selle".

 

 

 

Alimentation et chasse

L'Epaulard adulte se nourrit de poissons comme le hareng,de manchots et de phoques;ainsi que de tortues et d'oiseaux.Ils chassent également d'autres cétacés et il n'est pas rare qu'il s'attaque au grand requin blanc.Dans certaines régions comme le Nord du Pacifique,les Orques semblent appartenir à deux catégories:celles qui sont de passage consomment des mammifères,des tortues et des oiseaux;et les résidentes ne mangent que du poisson.

Le corps puissant de l'Epaulard est parfaitement adapté à la chasse avec sa grande nageoire caudale qui le propulse à grande vitesse(55km/h);associée à l'aileron et aux nageoires pectorales qui lui confèrent une grande stabilité.En outre,les tâches qui marquent son corps le dissimule aux yeux de ses proies ,qu'elles se trouvent au-dessus ou en-dessous de lui.

Les Orques utilisent divers comportements pour capturer leurs proies et,de ce fait,ont une alimentation plus variée que la plupart des animaux marins.Ils chassent souvent en bande afin de rassembler leurs victimes puis les attaquent de plusieurs côtés en même temps.Les Epaulards qui fréquentent les eaux côtières d'Amérique du sud s'échouent sciemment sur la plage  et poursuivent les lions de mer dans les basses eaux.D'autres renversent les blocs de glace pour faire basculer phoques et manchots et émergent près de rochers où se perchent des oiseaux qu'ils font ainsi tomber dans l'eau.

 

 

Mode de vie et reproduction

 

Les familles,composées d'adultes et de jeunes de tous âges,ont un caractète matriarcal(femelles qui gouvernent).Les progénitures des deux sexes en fait partie toute leur vie puis la descendance et l'aieule devient le centre d'un groupe comportant plusieurs générations.Lorsque les Epaulards se déplacent,les femelles et les petits nagent au centre du groupe et les mâles tout autour,parfois éparpillés sur un kilomètre.Le troupeau,très organisé,communique par des cris spécifiques qui servent à renforcer la cohésion du groupe.

Les mâles atteignent la maturité sexuelle vers l'âge de 15 ans.Les femelles,quant à elles,sont adultes vers l'âge de 10 ans et ont des périodes de fertilité espacées de 3 à 16 mois.Elles donnent naissance à un nouveau-né tous les cinq ans.La gestation varie entre 15 et 18 mois.Dans les groupes d'Orques grégaires,les naissances s'étalent sur l'année avec un pic plus important durant l'hiver.Le taux de mortalité chez les nouveau-nés est très élevé et il semblerait que près de la moitié d'entre eux n'atteignent pas l'âge de six mois.A la naissance,les petit pèsent en moyenne 180 kg pour une taille de 2 à 2,70 m.Ils commencent à se nourrir seuls vers l'âge de douze mois mais allaitent toutefois pendant deux ans.Tout le groupe participe aux soins des jeunes mais ceux-ci ont un lien étroit qui dure toute leur vie avec leur mère.Les femelles se reproduisent jusqu'à l'âge de 40 ans avec une moyenne de cinq petits au cours de leur vie.

Les Orques femelles ont une espérance de vie d'environ 50 ans mais peuvent toutefois atteindre l'âge de 80 ans.Quant aux mâles ils vivent en moyenne 30 ans,voire 50 ans dans de rares cas.

 

Prédation et protection

Dans son milieu naturel,l'Orque ne connait pas de prédateur.

L'espèce est classée dans la catégorie"préoccupation mineure"(LC)sur la liste rouge de l'UICN.Cependant,depuis Novembre 2008,le Comité sur la situation des espèces en péril au Canada(COSEPAC)lui a attribué le statut"espèce en voie de disparition"concernant la population résidente dans la Pacifique nord.L'Orque est donc protégée aux termes de la Loi sur les espèces en péril(LEP).