Crocodile du Nil

(Crocodylus niloticus)

Classe:Reptilia(Reptile)

Embranchement:Chordata(Chordé)

Ordre:Crocodilia(Crocodilien)

Famille:Crocodylidae(Crocodilien)

Genre:Crocodylus(Crocodile)

 

 

Le Crocodile du Nil est le plus gros crocodile du monde,avec son cousin le crocodile marin.Son anatomie est parfaitement adaptée à la vie aquatique.Les yeux et les narines du crocodile,situés sur le haut  de la tête,lui permettent de voir et de respirer dans l'eau.Sa queue épaisse et puissante lui sert de godille quand il nage et de véritable arme dont il se sert avec efficacité.Les mâles établissent un territoire et une hiérarchie.

 

 

 

Description

La longueur moyenne de l'adulte est de 3,5 à 6 mètres.Les crocodiles grandissent toute leur vie et leur taille dépend de leur alimentation.Certains spécimens peuvent atteindre la tonne.La couleur du crocodile va du vert olive au gris,avec des rayures transversales plus foncées.Le dos est couvert d'écailles osseuses en forme de plaques;la queue,quant à elle,est pourvue de paires d'écailles en forme de dents.C'est une véritable cuirasse de plaques osséifiées,les ostéodermes(ou ostéocutes),parfois épaisses de plusieurs millimètres.Les yeux sont jaunes et à pupille verticale.Les narines et les conduits auditifs,situés derrière les yeux,se ferment pendant l'immersion.Une membrane,dite paupière nictitante, protège l'œil du crocodile lorsqu'il est sons l'eau.La rétine des crocodiles leur donne la possibilité de voir aussi bien dans la pénombre qu'en pleine lumière.Le palais possède un repli dit"gulaire"qui isole la gueule du pharynx et lui permet de rester la bouche ouverte sous l'eau.Ses pattes antérieures sont pourvues de 5 orteils tandis que les pattes postérieures palmées sont dotées de 4 orteils.

Le Crocodile du Nil possède de grosses mâchoires avec la quatrième dent visible de chaque côté même lorsque la gueule est fermée.Comme d'autres crocodiliens,il peut mordre mais ne peut pas mâcher.Pour déchiqueter de grosses proies,il les entraine sous l'eau et tournoie pour arracher des morceaux de chairs.Des séries de dents de remplacement se substituent automatiquement aux dents trop vieilles qui tombent ou se cassent.

Pour se mouvoir,l’animal doit décoller son corps du sol avant d’avancer ses pattes.Pour se déplacer sur terre,le crocodile utilise ses petites pattes puissantes dont seuls les avant-bras sont alors en mouvement,l'avant des pattes formant un angle droit.Il peut courir ainsi à 17km/h sur quelques dizaines de mètres.

Lorsqu'il nage,la queue très musculeuse et aplatie  propulse le corps en avant par ses mouvements latéraux de godille,les pattes antérieures non palmées étant alors maintenues le long du corps tandis que les postérieures, palmées,assurent l'équilibre.

 

 

Thermorégulation

 Le crocodile est un animal à sang froid dont la température corporelle varie en fonction de son environnement:il est poïkilotherme.Il doit ainsi réguler sa température interne de différentes façons.L'exposition au soleil des muqueuses buccales produit un refroidissement par évaporation.À jeun,le crocodile cherche un endroit frais pour économiser de l'énergie.Après avoir dévoré une proie,il préfère les endroits ensoleillés afin d'accroître sa vitesse de digestion.

 

 

Répartition et habitat

On le trouve dans la plupart des régions d'Afrique.Le crocodile du Nil a disparu d’Egypte où il était très répandu pendant l’antiquité.Il se plaît dans les larges rivières,les lacs,les marais,les estuaires et les embouchures de fleuves.Il sort parfois de l'eau pour se chauffer au soleil.

En cas de grande sécheresse,quand les points d’eau sont secs,il se réfugie dans un terrier qu’il creuse dans les berges.Il peut ainsi survivre plusieurs semaines.

 

Comportement

 

Les Crocodiles du Nil respectent une hiérarchie stricte,excepté en période de grande sécheresse.Les crocodiles de tous âges se retrouvent alors sur les seuls points d'eau qui restent et les comportements de territorialité ou de hiérarchie s'estompent.Les mâles les plus grands et les plus agressifs dominent,vivant en permanence sur leur territoire,à proximité les uns des autres.Le territoire est à la fois terrestre et aquatique.Les femelles,soumises aux mâles,ont des territoires qui se chevauchent,englobant les sites de ponte sur la partie terrestre du territoire commun.

Cependant,il est très rare que les crocodiles se combattent.La position de la tête,du dos et de la queue donnnt des informations importantes sur le statut social d'un crocodile et sur ses intentions.Ainsi, un mâle dominant nage ostensiblement à la surface de l'eau,tandis qu'un animal moins élevé dans la hiérarchie ne laisse dépasser que la tête,et se tient toujours prêt à s'immerger complètement.

 

 

 

 

Techniques de chasse et alimentation

Le Crocodile du Nil adulte ne fait,en moyenne,que 50 repas par an,utilisant l'énergie apportée par son alimentation de façon beaucoup plus efficace que les autres animaux.Il stocke environ 60 % de la nourriture qu'il absorbe dans le gras de la queue,dans l'abdomen et le long du dos. Un vieux crocodile peut ainsi rester deux ans sans se nourrir et un nouveau-né quatre mois.Le crocodile adulte mange plutôt pendant les saisons chaudes.

Solitaires de nature,les crocodiles se rassemblent parfois pour se nourrir,poussant les poissons dans les eaux peu profondes.Le Crocodile du Nil se propulse dans l'eau grâce à sa grande queue.Son alimentation dépend de sa taille.Les plus jeunes se nourrissent d'invertébrés aquatiques et d'insectes.Les plus grands consomment des amphibiens et des reptiles;mais aussi de grosses proies comme les antilopes,les zèbres et même les buffles;parfois de charognes.L'une des technique de chasse du crocodile consiste à faire tomber les oiseaux du nid avant de les manger.La principale technique de chasse du crocodile consiste à rester immobile sous l'eau,narines à la surface,attendant que les animaux viennent se désaltérer;puis il se jette sur sa victime et l'entraîne sous l'eau pour la noyer.

 

 

Reproduction

L'accouplement a lieu une fois par an.Les préliminaires amoureux commencent souvent quatre ou cinq mois avant la ponte.C'est la femelle qui fait les premiers pas,visitant tour à tour les territoires de plusieurs mâles et se présentant à eux tête et queue,complètement immergées.Elle doit marquer sa soumission à son partenaire,particulièrement agressif en cette période.Après parfois plusieurs jours de séduction,l'accouplement a lieu sous l'eau.

Le Crocodile du Nil est ovipare.L'oviposition dure de 20 minutes à une heure.La femelle pond de 16 à 80 oeufs(selon sa taille)dans un trou creusé sur une rive au-dessus de l'eau;elle utilise le même nid toute sa vie.Sitôt la ponte terminée,la mère recouvre le trou,tassant le sol sur les œufs.Elle surveille les oeufs pendant leur incubation(température 30°C)qui dure 84 à 90 jours et jeûne tout ce temps,ne s'éloignant que pour boire.Le mâle reste également à proximité du nid sans toutefois s'en approcher.Avant d'éclore,les petits piaillent.A l'éclosion ils mesurent environ 30 cm et pèsent en moyenne 500 g;la mère les aide à sortir de leur trou,les met délicatement dans sa gueule et les transporte dans l'eau.Les jeunes restent ensemble six à huit semaines dans des crèches situées sur la terre ferme.Ils se débrouillent seuls mais la mère,ou une autre femelle adulte,les protège des prédateurs;attentive au moindre cri ou appel.Après la période de crèche, les jeunes s'éloignent du groupe des adultes pour se chercher un terrier en commun.Celui-ci est généralement assez éloigné du bord de l'eau.Parmi ces jeunes apprenant ensemble à se nourrir,s'instaure une hiérarchie où les plus grands décident pour les autres.Durant les quatre ou cinq premières années,ils vivent dans des terriers mesurant jusqu'à 3 m de long.Puis,les groupes se disloquent d'eux-mêmes,chaque crocodile devient plus indépendant et s'en va,solitaire, à la recherche d'un territoire à coloniser.Seuls  2 à 5 % d'entre eux atteindront la maturité sexuelle vers 10 ou 15 ans pour une taille de 2 à 3 mètres.

 L'espérance de vie du Crocodile du Nil est de 50 à 70 ans.

 

Prédation

Le crocodile adulte,protégé par son impressionnante cuirasse,a pour seul ennemi l'homme.Il en va tout autrement des œufs et des petits.Certaines années,le Varan du Nil détruit jusqu'à 50 % des nids de Crocodylus niloticus.Profitant de l'inattention des parents,il fouille et déterre les nids.

Nouveau-nés et jeunes crocodiles sont également des proies faciles pour les gros poissons comme les silures et les requins d'estuaire;ainsi que pour les grands oiseaux comme les rapaces,les hérons les marabouts les cormorans et les spatules.Les félins,les chacals,les hyènes,les mangoustes et les genettes apprécient aussi ces jeunes animaux.Dès qu'il atteint la maturité sexuelle,le crocodile n'a plus rien à craindre de ces prédateurs.

Les œufs sont très recherchés en Afrique noire et en Nouvelle-Guinée autant pour être consommés que pour leurs vertus médicinales.Les zoologistes estiment que près de 90 % des animaux meurent durant la première année de leur vie.

 

 

 

Protection

La population de l'espèce est estimé entre 250 000 et 500 000 individus.La surchasse dont il a fait l'objet,pour sa peau très prisée en maroquinerie entre autre,durant une partie du XXe siècle est à l'origine du déclin de Crocodylus niloticus.Depuis,les programmes de protection ont plutôt bien réussi et les effectifs de l'espèce sont en hausse dans de nombreux pays et son aire de répartition a augmenté.